Архив статей

Все статьи из текущего раздела

Бархатная эволюция

Начнем с вопроса, не вполне традиционного для обзора новой линейки видеокарт: зачем ATI вообще понадобилось выпускать этой весной новую линейку плат?! Ответ на этот вопрос неочевиден и прочесть его можно будет исключительно между строк.

Мы до сих пор не можем нарадоваться на Radeon 9700 Pro, продолжающий успешно конкурировать с мастодонтом-конкурентом GeForce FX 5800 Ultra. И дело не только в том, что последний - редкий гость в рознице и дружно осмеян компьютерной прессой за шумный и громоздкий кулер, но и в том, что ступенькой ниже 9700-го в "среднебюджетном" секторе рынка по сей день замечательно чувствует себя 9500 Pro, о котором вы не встретите ни одного отрицательного отзыва - разве что безосновательные нападки фанатов компании NVIDIA. Со своей стороны, упомянем лишь одну проблему: карты на этом чипе по-прежнему не часто встретишь даже на столичных "скобяных прилавках", в отличие от порядком усеченного Radeon 9500 (без Pro), - но и такая модификация чудо как хороша для тех, кто ценит в карте разгонный потенциал (а он у младшей модели просто восхитительный). Наконец, нижние строки прайс-листов занимает семейство Radeon 9000/9000 Pro/9100, в конкурентах к которому до сих пор ходят лишь изначально тихоходные GeForce 4 MX. Справедливости ради отметим: теперь компания NVIDIA способна нарушить идиллию этого семейства - цены на GeForce FX 5200 обещают быть в пределах сотни убитых енотов. И именно эта карта первой принесет в "рабочий класс" поддержку современных 3D-функций из 9-й версии API DirectX. Другой вопрос, насколько эта поддержка окажется востребованной в будущих играх, где кроме формальной поддержки новых функций неизбежно потребуется и недюжинная производительность (в традиционном ее понимании - как количество закрашиваемых в секунду пикселов). А скорость бюджетных плат скромная, и тем, кто хочет приобрести карту с прицелом на будущее, все равно придется ориентироваться хотя бы на $150-200.

Я намеренно уделил столько внимания предыдущей линейке Radeon`ов, поскольку сравнения с ней в дальнейшем не избежать. А теперь переходим к новинкам.

Radeon 9800 Pro
Вершина инженерной мысли, как нетрудно догадаться по умеренно возросшему индексу, - лишь "переработанная и дополненная" версия прежней, 9700-й модели. Новый Radeon (по внутренней нумерации - R350) также производится по 0,15-мкм технологии, имеет восемь пиксельных конвейеров, по одному текстурному блоку на каждый. И, естественно, поддерживает ту же самую DirectX 9.0: дальше пока продвигаться нет смысла, ведь игры уверенно освоили лишь восьмую версию DirectX, и, по всем оценкам, девятая будет активно использоваться не раньше, чем через год.

Таким образом, мы можем сделать глубокомысленный вывод, что основные усилия разработчиков ATI были направлены на то, чтобы добиться устойчивой работы процессора на бульших частотах, чем были доступны предшественнику. На первый взгляд, 380 МГц против 325 МГц не такой уж большой шаг вперед - удачные образцы Radeon 9700 Pro при условии хорошего охлаждения разгонялись как раз до этой частоты. Но, похоже, у нового чипа в запасе приличный потенциал: в частности, тестируемый экземпляр без дополнительного охлаждения разогнался до 430 МГц. При этом стоит отметить, что карта в оригинале довольствуется малошумящим вентилятором на алюминиевом радиаторе стандартно-скромного размера и, по-моему, греется не сильнее предшественницы. Память также была оставлена прежняя - 2,8-наносекундная DDR, но ее частоту подняли на 60 МГц (до 680 МГц); а пропускная способность достигла 24 Гбайт/с (напомню, у ближайшего конкурента - GeForce FX 5800 Ultra - память может прокачать "всего лишь" 16 Гбайт/с).

Чтобы было чем похвастаться в рекламных проспектах, одним количественным ростом решили не ограничиваться. За счет незначительного усложнения пиксельных конвейеров карты на Radeon 9800 Pro могут отныне исполнять шейдеры неограниченной длины! Технология называется FIFO-stream buffer, но поддерживаться пока будет только через OpenGL-драйвер и лишь в программах 3D-моделирования. Для игр и стандартных пиксельных шейдеров версии 2.0 (длиной до 64 команд) - пока выше крыши. В игровом контексте полезнее окажется обещанная оптимизация работы с буфером шаблонов (stencil buffer), используемым для построения динамических теней. Кстати, сам по себе этот буфер активно рекламировали еще в 2000 году, позже NVIDIA в своих GeForce 3 серии Ti продвигала специализированный буфер теней (shadow buffer). Но все эти опции в массе своей так и не прижились. Нынче же надежды возлагаются на Doom III - считается, именно он способен установить новый "отраслевой стандарт" визуального качества картинки и подвигнуть нас с вами к срочному апгрейду видеокарт. Каковой, в свою очередь, позволит игроразработчикам смелее включать в свои творения последние 3D-эффекты, не опасаясь, что большинство игроков увидят на своих экранах вместо водной глади серые разводы или дерганое слайд-шоу - вместо плавного видео.

А нам осталось ответить на главный вопрос: насколько Radeon 9800 Pro хорош в реальных задачах и за что нас хотят разорить на $400 с лишним? Пожалуй, можно ответить так: на ходовом экранном разрешении 1024х768 9800 Pro оказался абсолютным лидером в тестах 3DMark 2001 и 2003, Codecreatures Benchmark Pro, играх Unreal Tournament 2003 и Comanche 4, причем местами со значительным отрывом от GeForce FX 5800 Ultra и Radeon 9700 Pro. А проиграл - лишь в Quake 3 и играх, построенных на базе Q3-движка (Jedi Knight 2 и Return To Castle Wolfenstein). Важно отметить, что в тестах, интенсивно работающих с шейдерами и прочими новомодными фичами, Radeon 9800 Pro (равно как 9700 Pro) особенно выгодно демонстрирует преимущество перед конкурентом от NVIDIA. А поскольку покупать столь дорогие карты имеет смысл лишь с прицелом на будущее (в нынешних играх возможности 9800 Pro и GeForce FX одинаково избыточны), остается констатировать, что глава клана Radeon сейчас лучший в своем классе.

Скажем больше: полноэкранное сглаживание (FSAA) и анизотропная фильтрация (еще пара способов задействовать избыток "лошадиных сил", заложенных в современных картах) в исполнении Radeon`ов не только выглядят привлекательнее, нежели у GeForce FX, но и в значительно меньшей степени влияют на производительность. Особенно если включать оба эффекта синхронно и "на максимум".

Если всего вышесказанного вполне можно было ожидать, то кое-что окончательно прояснилось лишь после тестов. Как уже упоминалось, разогнать Radeon 9700 Pro до частот 9800 Pro нетрудно, и столкнуть лбами старую и новую модель в таких условиях - дело чести любого пытливого тестера. Но вот беда, упреждая наш невысказанный вопрос, ATI выпустила одновременно с новой картой и новую версию драйверов Catalyst 3.2 (build 6307), оптимизированную персонально под 9800-ю модель. Точку над "i" поставил хитроумный создатель известной настроечной программы Riva Tuner Алексей Николайчук, придумав способ обмануть драйвер так, чтобы он воспринимал 9700-й процессор, как 9800-й. И вот что показало сравнение настоящего Radeon 9800 Pro и "самодельного": разогнанный 9700-й вышел вперед в классических играх (Quake 3, Serious Sam 2), тогда как 9800-й одержал уверенную победу в высокотехнологичных тестах, в особенности оперирующих пиксельными шейдерами версии 2.0. Чем не наглядный пример постепенной трансформации потребительских характеристик в направлении, ожидаемом всей прогрессивной игровой общественностью?

Radeon 9600 Pro
У пока еще виртуального Radeon 9600 Pro (RV350) к моменту появления в продаже будет два соперника - Radeon 9500 Pro и GeForce FX 5600 Ultra. Почему виртуального? Просто "золотую середину" не принято пускать в тираж, пока богатенькие любители игр не раскупят достаточное число флагманских карт. В данном случае вмешивается еще и смена технологического процесса с 0,15 на 0,13 мкм, что редко проходит безболезненно. На первых порах почти неизбежен дефицит годных чипов, но овчинка стоит выделки, особенно если учесть скромное тепловыделение обновленных процессоров, а в перспективе - возможность снижения цены, поскольку себестоимость чипов напрямую зависит от размера кристалла.

Тем не менее, первые результаты тестов Radeon 9600 Pro уже появились на западных и некоторых восточных сайтах, поэтому составить впечатление о нем можно и сейчас. Но для начала немножко теории. Как и ожидалось, 9600 Pro есть урезанная версия 9800 Pro, причем под нож пущено значительно больше, нежели в случае с Radeon 9500 Pro. Последний отличался от 9700 лишь меньшими частотами, тогда как 9600 характеризуется:
- шиной памяти вдвое меньшей ширины, то есть 128 вместо 256 бит;
- вдвое меньшим числом пиксельных конвейеров (4 против 8);
- вдвое меньшим числом вершинных конвейеров (2 против 4).
Если вспомнить характеристики "простого" Radeon 9500, окажется, что новый GPU гораздо ближе именно к нему. И, разумеется, ни о какой возможности программно разблокировать конвейеры речи более не идет. Radeon 9600 создавался с нуля, тогда как на Radeon 9500 шли полноразмерные чипы R300.

В чем же тогда прогресс по сравнению с предыдущей линейкой? С точки зрения ATI - как раз в том, что новая карта будет обходиться ей дешевле того же Radeon 9500 Pro, притом что цену на нее можно будет установить весьма приличную ($150-200). Новый техпроцесс и упрощенная структура позволят в случае необходимости "подрастить" частоту. А высокая частота вкупе с оптимизацией ядра (аналогичной той, что мы наблюдаем у Radeon 9800 Pro) позволяет этой карте демонстрировать характеристики лишь немногим хуже, нежели Radeon 9500 Pro. Безусловно, сама с собой конкурировать ATI не станет, и к моменту появления в продаже линейки 9600 карты 9500 Pro - и без того дефицитные - сгинут окончательно.

Если в предыдущем разделе мы от души рекомендовали экстремалам дождаться появления Radeon 9800, как превосходящего по всем параметрам нынешний 9700, то здесь ситуация обратная: если вы нацелились на покупку среднебюджетной карты и встретите в продаже Radeon 9500 Pro, берите без сомнений. Ничего более привлекательного в ближайшее время, вероятно, не появится.

Что мы все о "Радеонах"? Да просто потому, что несмотря на все гримасы маркетинга стреноженный Radeon 9600 Pro умудряется держаться наравне с конкурентом GeForce FX 5600 Ultra, местами даже лидируя. Ведь NVIDIA столь же нежно заботится о нас, а потому для получения среднебюджетной карты отпилила от своей FX-старшей ровно столько же конвейеров, сколько от своей - ATI. Ну а коль скоро старшая в ряду FX проиграла старшей в ряду Radeon`ов, примерно ту же ситуацию мы наблюдаем и ступенькой ниже в видеокарточной табели о рангах. Добавим, что частота GPU на картах Radeon 9600 Pro выше, зато у конкурента больше частота памяти. А поскольку в тяжелых "шейдерных" задачах частота чипа важнее пропускной способности памяти, в будущих играх RV350 может отыграть еще больше очков. Наконец, учтем качество анизотропной фильтрации и сглаживания у Radeon (хотя здесь вопрос упирается скорее в драйверы, нежели в "железо"). Конечно, мы вовсе не пытаемся создать впечатление, что карта от NVIDIA никуда не годится, - просто все вышеперечисленные тонкости на практике играют очень незначительную роль, так что карты можно считать примерно равными, и в реальной жизни более весомым аргументом для пользователей будет цена и доступность на рынке. А пока Radeon 9600 Pro в иерархии видеокарт по состоянию на конец весны 2003 года торжественно помещается между своим собратом Radeon 9500 Pro и GeForce FX 5600 Ultra.

Radeon 9200/9200 Pro
На эту парочку, ей-богу, не хочется изводить лишние квадратные сантиметры финской бумаги. И вовсе не по причине снобистского неприятия дешевых видеокарт - дело в другом. Отличает эти карты от старой бюджетной пары (Radeon 9000/9000 Pro) лишь новый AGP-множитель (8x вместо 4х). А мы уже не раз убеждались в практической бесполезности подобного обновления, хотя бы на примере карт GeForce 4 MX и Ti, также получивших новый множитель прошедшей зимой. Тем более, когда речь идет о бюджетных картах, и в особенности, когда на такой карте стоит 128 Мбайт собственной памяти.

Все текстуры и прочее хозяйство, относящееся к текущему игровому уровню, легко умещается в памяти видеокарты, пересылка новых требуется лишь при загрузке нового уровня. И если, имея дело с мощными картами, мы можем выкрутить на максимум графические настройки (что увеличит объем загружаемых данных и теоретически даже потребует их динамической подкачки), то бюджетные экземпляры не позволят нам этого сделать - маломощный GPU просто не сможет "прожевать" такие объемы. Учитывая, что 9000-е семейство в свое время копировало архитектуру Radeon 8500 (причем с упрощениями), становится ясно: ничего интересного на данный момент в ценовой категории до $100 инженеры ATI для нас не приготовили. Видимо, в компании решили, что пускать DirectX 9.0 с его функциональностью в бюджетный сектор пока рановато. NVIDIA же со своими GeForce FX 5200 придерживается прямо противоположного мнения. Чья позиция себя оправдает, мы сможем выяснить лишь тогда, когда появятся игры, использующие функции девятой версии мультимедийной библиотеки. Пока можно лишь сказать, что в главном синтетическом DX9-тесте (3DMark 2003) GeForce FX 5200 Ultra не блещет, но в играх ситуация может измениться.